As sementes de uma nova geração

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John D. Jackson vive no coração do Cinturão do Milho, onde a maioria do milho não tem nada a ver com kernels doce em espiga. Sua fazenda no sul do Illinois tipicamente cresce milho de campo, a variedade de alto amido que é transformado em etanol e gado feed. Ele também trabalha como gerente de logística para Archer Daniels Midland, a gigante agrícola que produz a outra grande artefato desta cultura: xarope de milho.

Mas em 10 de seus 700 hectares, o Sr. Jackson rompeu com essa cultura de milho no outono passado com o plantio de algo que as pessoas podem afundar seus dentes em. Com um trator e uma verruma, ele perfurados quatro pés em seu solo, acrescentou fertilizantes e colocar em 48 macieiras de rolamento Gold Rush, Jonagold, Empresa e do globo de torta de doce corar chamado Crimson Crisp. Este ano, ele planeja adicionar mais macieiras, amoreiras e, possivelmente, alguns vegetais.

Sr. Jackson é parte de um quadro pequeno, mas ansioso de produtores de milho que estão começando a mudar de lado, por assim dizer, atraídos por um pouco apreciado fato da economia agrícolas: Há muito mais dinheiro a ser feito em crescer outros vegetais e frutas . Enquanto um acre de milho está projetada para os agricultores médios líquidos $ 284 neste ano, após as despesas, e apenas 34 dólares se eles alugar a terra, como é comum, um pomar de maçã no mesmo acre fará $ 2.000 ou mais, de acordo com analistas de culturas. Uma operação vegetal sofisticado usando as tampas de plástico populares chamados túneis altos, que aumentam a produtividade e ampliar a estação de crescimento, pode empurrar essa figura tão elevado quanto $ 100.000.

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Até recentemente, os agricultores no coração da nação só podia sonhar com tais lucros, porque havia tão poucas maneiras de vender seus produtos localmente. Califórnia domina a produção vegetal, com uma vasta infra-estrutura de distribuição e transporte para as lojas de costa a costa. Mas a crescente demanda por produtos frescos e indígena tem gerado novos mercados - a partir de mercearias para restaurantes para cantinas escolares - que estão fazendo o possível para mais agricultores do Centro-Oeste a dar frutos e produtos hortícolas uma vez.

O sucesso deste movimento, ainda na sua fase de criança, poderia afetar mais do que apenas os agricultores. Campo de milho, amparada por subsídios e pesquisa corporativa, agora domina a agricultura americana e constitui grande parte do que comemos em alimentos processados. Uma volta em direção a produtos cultivados localmente iria diminuir a dependência em Califórnia (agora atormentado pela seca), reduzir as emissões de carbono a partir de camionagem, fazer produzir disponível para mais pessoas, aumentar o seu apelo através de frescura e os preços talvez ainda mais baixos.

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Na verdade, mesmo que o governo federal insta os americanos a dobrar seu consumo de produtos para melhorar a saúde, a quantidade de terra dedicada a ele deslizou ao longo da última década, as estatísticas federais mostram - para cerca de 1,8 milhões de hectares em 2012 para os 25 principais produtos hortícolas, de 1,9 milhão de hectares, em 2002, e para 2,8 milhões de hectares de frutas principais incluindo citros em 2012, de 3,2 milhões em 2002.

Em comparação, as plantações de campo de milho subiu para um recorde de 97 milhões de hectares em 2012, de 79 milhões em 2002 - ou cerca de 20 vezes a quantidade de terra entregue a outros vegetais e frutas.

Esse desequilíbrio poderia ser dentro para uma mudança modesta. Um excesso no milho enviou os preços caem para perto de US $ 4,50 o bushel, de US $ 8 em 2012, e enquanto os economistas agrícolas não estão esperando uma torrente de convertidos para produzir, uma grande variedade de agricultores já estão lidando com tempos econômicos difíceis por hedging suas apostas com bagas e beterraba.

Durante todo o Centro-Oeste, onde os produtores de leite enfrentam uma série de desafios financeiros, duas dúzias de membros da Organic Valley Co-op agora crescer frutas ou vegetais ou de ambos ao lado. No oeste da Carolina do Norte, terminando o apoio do governo tem levado um número estimado de 200 a 300 produtores de tabaco para produzir planta, diz o Appalachian Sustentável Projeto Agricultura. E, em Iowa, uma geração que deixou a fazenda para buscar outras carreiras está retornando, mas com as suas próprias idéias.

"Os filhos de produtores de milho estão voltando para a fazenda, e esculpindo 5 ou 10 hectares para cultivar frutas e legumes", disse Craig A. Chase, a comida e coordenador local da exploração agrícola na Universidade Estadual de Iowa. "Eles podem facilmente fazer $ 30.000 a $ 40.000 por ano." Apesar de seus números são muito pequenos para serem refletidas ainda nos dados de exploração agrícola, esta nova paixão para produzir evidências de que o governo e esforços privados para edificar novos mercados na região central do país estão começando a pagar off, disseram autoridades federais.

"É realmente emocionante ver os agricultores a experimentar estas novas oportunidades, e é gratificante saber o USDA pode ajudar", disse Elanor Starmer, o Departamento de coordenador nacional da Agricultura para os sistemas alimentares locais e regionais.

Cadeias de supermercados do Centro-Oeste começaram a promover as vantagens da produção local para os compradores, assim como costa leste e oeste lojas têm vindo a fazer há anos, e estão se unindo com os agricultores para garantir um fornecimento estável. Estas ofertas podem incluir o caminhão ocasional de pepinos, ou um milhão de libras de tomates, verduras e ervas que uma cadeia com sede em Missouri, Schnuck Markets, concordou em comprar a cada ano em uma estufa de dois hectares em construção em St. Louis . O construtor, BrightFarms, com sede em Nova York, tem projetos semelhantes de efeito estufa-a-mercearia em curso em Oklahoma City e St. Paul, e disse que estava se esforçando para contratar os agricultores locais.

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Escolas, cutucou por novas regras federais que exigem lanches e almoços saudáveis, estão buscando mais produtos locais, e ao Pentágono entrou em cena para ajudar, usando os mesmos logística que abastecem suas bases militares. O sistema, chamado DoD fresca, usa distribuidores que se conectam escolas nas explorações; até um quinto dos US $ 100 milhões em produtos que viajou através deste sistema no ano passado foi cultivados localmente, de acordo com o Departamento de Agricultura, que supervisiona esse esforço como parte de seu programa de brotamento farm-to-escola.

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Sete distritos escolares em Chicago, Detroit e outras cidades do Centro-Oeste também uniram-se para aumentar o seu poder de compra, organizado por um grupo com sede na Cidade de Nova York chamado de Alimentação Escolar Foco que pretende explorar a produção de fazendas locais de médio porte.

Os menores agricultores também estão recebendo nova ajuda na venda de culturas de restaurantes. Desde o ano passado, um grupo de defesa de alimentos, o Illinois Stewardship Alliance, realizada sete "misturadores de agricultores" no estado; produtores, geralmente os homens modestos de poucas palavras, viram-se perseguido por chefs ânsia microgreens e outros pratos frescos.

"É o speed dating da fazenda à mesa", disse Thad Morrow, o proprietário e chef de Bacaro em Champaign, Ill., Que marcou um fornecimento estável de Thumbelinas e outras cenouras incomuns em um desses eventos por cortejar o produtor. "Você tem que extrair informações a partir desses caras. Ele estava sentado ao meu lado, e estava a crescer as cenouras como algo de um experimento, e ele disse, 'Você quer dizer que você pode querer isso?' "

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Para vender suas maçãs, o Sr. Jackson planeja tocar em um dos novos mercados mais incomuns: o CSA incorporado, ou a agricultura apoiada pela comunidade. Muitos de seus colegas na fábrica Archer Daniels Midland e sede em Decatur, Illinois., A 200 milhas de sua fazenda na Galácia, já foram pedidos milho doce entregue a seu estacionamento quando ele começou a perguntar-lhes sobre as maçãs. Ele encontrou enorme interesse. "Um homem me disse: 'Aqui está uma maçã minha esposa comprou em uma loja, por US $ 1 cada, e que gosto terrível", disse o Sr. Jackson. "Eu posso bater esse preço, com muito bom gosto."

Crescente de que tipo de produto tem suas desvantagens. Ele requer muito mais trabalho do que o cultivo de milho, que normalmente é gerenciado com máquinas agrícolas e exige pouco de planejamento, marketing ou até mesmo irrigação. Então, no ano passado, o Sr. Jackson participou de uma nova série de aulas que visam ensinar os prós e contras de frutas e legumes.

Organizado por Richard Weinzierl, um professor de ciências da colheita da Universidade de Illinois, as aulas aos sábados são realizadas em três locais em todo o estado, com temas como a deriva de agrotóxicos, controle de patógenos e construção de alta túnel, e tinha cerca de 90 alunos no total.

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"Eu diria que eles são mais surpreso com a gama de variedades de culturas que possam crescer", disse Weinzierl em uma entrevista. "E que, quando se trata de marketing, um tomate não é um tomate não é um tomate. Relíquias são mais caros, mas mais difícil de crescer, e as pessoas que tomam essas classes estão interessados ​​em ajudar as pessoas mais pobres comem melhor, também, então eles podem querer olhar para híbridos de menor preço por essa razão, também. "

As aulas, que começaram de novo em dezembro, está desenhando uma grande variedade de possíveis produzir agricultores, incluindo as pessoas com grandes jardins; 1 em cada 10 estudantes é um agricultor que agora cresce milho ou outro campo de cultura comum, a soja.

Produtores de milho que fizeram o interruptor de dizer que, para todo o trabalho adicional, frutas e hortaliças é incrivelmente recompensador do que em outros lucros maneiras. Tim B. Slepicka, que participou das aulas, deslizou para dentro da cabine de um jantar no verão passado em St. Charles, Ill., Cerca de uma hora de carro a oeste de Chicago, para falar sobre sua conversão brotamento a partir do milho. Mas primeiro ele plunked colheitas seu dia na mesa com um sorriso enorme. "Só gosto deste pepino", disse ele, roendo uma na outra mão.

Para estes, acrescentou tomates, uma variedade chamada de montanha fresco, e algumas orelhas recém-colhidos de matéria milho doce para comer, o que fez, bem ali na cabine. Para o Sr. Slepicka, talvez o maior benefício de ver mais produtos locais sendo cultivadas pelos agricultores como ele é a perspectiva de oferecer compradores de alimentos não só de maior qualidade, mas talvez preços ainda mais baixos através de marketing direto. Uma pesquisa de 2009 em Iowa descobriram que o preço médio para uma libra de vegetais em mercados de agricultores era comparável à dos produtos não-local vendido por mercearias. Com produtos orgânicos, pesquisas informais descobriram que os mercados dos agricultores e do CSA pode até mesmo bater preços da loja.

"É uma sensação boa", disse ele. "Especialmente sabendo que um em cada seis pessoas estão usando o vale-refeição. Eles estão olhando para o calorias menos caro possível, e por que uma libra de tomate - que são, basicamente, sementes, sujeira e água - tem que custar tanto quanto ou mais do que uma refeição congelada "?